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Zika: Q&A with the medical anthropologist

29 Feb, 2016

Sharon Abramowitz, Assistant Professor, Department of Anthropology and Center for African Studies, University of Florida

What do you do?

As a medical anthropologist in West Africa, I teach, research and do advocacy on community-based responses to epidemic and pandemic events, post-conflict reconstruction and humanitarian intervention in Guinea, Liberia, Sierra Leone and Côte d’Ivoire.

What roles have anthropologists traditionally played in response to epidemics?

In books and journals, academic anthropologists have drawn attention to traditional practices, local health cultures and practices of care giving. In epidemics and other humanitarian emergencies, applied anthropologists have played a major role in working with international agencies to conduct research about the impacts of epidemics on local populations and to learn how communities are responding.

During Ebola, anthropologists were often asked to take part in health communications – persuading local communities to change practices in order to prevent the spread of epidemics, respond appropriately, and challenge myths or suspicions around disease spread. They helped encourage cooperation with governments or humanitarian and medical organisations.

Sharon Abramowitz

Credit: Sharon Abramowitz

Unfortunately, applied anthropologists’ recommendations have been marginalised within the organisations that hired them, while academic anthropologists have, at times, been seen as sniping from the side-lines in the midst of crises. We need to develop new ways for anthropologists and epidemic responders to work with each other.

How could anthropologists contribute more effectively in the future?

Social science concerns need to be treated on a level with clinical and public health concerns. In the current model of epidemic response, when an outbreak occurs, experts plan a response, and anthropologists are brought in later to address challenges confronted during implementation. Anthropologists need to be integrated into epidemic response much earlier on, during planning phases.

Second, communications around epidemic events need to be switched from a one-way, top-down model to one that allows for open dialogue between local communities, national governments and international agencies.

Credit UNMEER

Credit: UN Mission for Emergency Ebola Response

Local communities, especially in low- and middle-income countries, often have extraordinary capacities for understanding rapidly changing local health conditions like those that take place during epidemics. They have many mechanisms for taking on board new information and changing local practices quickly, and a clear investment in doing so. Anthropologists can play a role in facilitating communication, but the real focus of epidemic response should be local communities.

How can Western healthcare workers work effectively with communities during epidemics?

Today, in most parts of the world, traditional healers and healing practices coexist with a widespread acceptance of conventional medicine. Local populations often have very sophisticated understandings of Western pharmaceuticals, interventions and research. Western healthcare workers are vulnerable to media representations of epidemic hotspots as healthcare ‘hearts of darkness’. To be effective, they need to engage with traditional health workers as healthcare experts who are concerned with more than just the epidemic response.

traditional healer stand

Traditional healer stall in Accra, Ghana.

Traditional health workers are often also concerned – far more than Western healthcare workers – with managing the long-term implications of the epidemic, overall morbidity and mortality, and impacts on health systems and environments. Western healthcare workers are often very narrowly focused on managing epidemic cases, to the exclusion of other health issues.

When Western workers encounter local resistance, they should note that these concerns reflect a complex set of concerns involving the credibility of the response, the legitimacy of the government, environmental and economic concerns, and local experiences with past epidemics as much as they reflect attitudes towards specific diseases like Ebola or Zika.

How can we ensure that research is done ethically and sensitively but still rapidly enough to control disease in communities affected by certain outbreaks?

Too many resources are being redirected towards replicating existing social science research during emergencies, rather than using existing research to inform epidemic scenarios. Consider Zika. There’s an enormous amount of anthropological research that has been done on the interaction between national health systems and reproductive health across Latin America, particularly on ethically and legally sensitive issues like childbearing, terminating pregnancy and child mortality. We need to use what we have better and direct resources towards filling in knowledge gaps that are of vital concern in the present moment.

What’s the one change you’d make in the world to make us better prepared for epidemics?

In order to make epidemic response faster, more sensitive, more effective and more evidence-based, qualitative research [based on qualities that can be observed but not measured numerically] must be given equal standing with quantitative research [based on numbers and things that can be measured]. Local communities must be given a leading role in shaping and changing epidemic response policy. Establishing a permanent platform for anthropological response to epidemic and humanitarian emergencies would go a long way towards achieving those goals.

By Nic Fleming

This article published under a Creative Commons CC BY 4.0 licence and you are free to reuse it under these terms.

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Entrevista con una antropóloga médica

Sharon Abramowitz, Profesora Auxiliar, Departamento de Antropología y Centro de Estudios Africanos, Universidad de Florida.

¿Cuál es su labor?

Como antropóloga médica en África Occidental, enseño, investigo y defiendo la respuesta comunitaria en caso de epidemias y pandemias, la reconstrucción tras un conflicto y la intervención humanitaria en Guinea, Liberia, Sierra Leona y Costa de Marfil.

¿Qué papel han jugado tradicionalmente los antropólogos en las epidemias?

En libros y revistas especializadas, los antropólogos académicos han llamado la atención sobre las prácticas tradicionales, la distintas culturas sanitarias locales y las diversas prácticas en el cuidado de los enfermos. En casos de epidemia y otras emergencias humanitarias, los antropólogos aplicados han desempeñado un importante papel en su colaboración con las agencias internacionales para llevar a cabo estudios sobre el impacto de una epidemia en la población local y para averiguar cómo responden las comunidades.

Durante el Ébola, a menudo se pidió a los antropólogos que participaran en labores de comunicación sanitaria, tratando de convencer a las comunidades de que cambiaran sus hábitos para prevenir la expansión de la epidemia, responder adecuadamente, y desconfiar de los mitos y las sospechas que existen alrededor de la propagación de una enfermedad. Ayudaron a fomentar la cooperación con los gobiernos o con las organizaciones médicas y humanitarias.

Por desgracia, las recomendaciones de los antropólogos aplicados se han visto orilladas en las organizaciones que los contrataron, mientras que a veces se percibe a los antropólogos académicos como francotiradores que actúan desde los márgenes en medio de una crisis. Debemos encontrar nuevas formas para que los antropólogos y todos aquellos que actúan para controlar una epidemia puedan trabajar juntos.

¿Cómo podrían los antropólogos contribuir de un modo más eficaz en el futuro?

Los asuntos que conciernen a las ciencias sociales deberían tratarse al mismo nivel que los temas médicos y de salud pública. En el modelo actual de respuesta ante una epidemia, cuando se produce un brote, los expertos planifican una respuesta y después se incorpora a los antropólogos para que aborden los problemas que surjan durante la puesta en práctica de las medidas. Los antropólogos deben integrarse en la respuesta ante la epidemia mucho antes, durante las fases de planificación.

En segundo lugar, la comunicación sobre epidemias necesita pasar de un modelo unidireccional y vertical a un modelo que permita un diálogo abierto entre las comunidades locales, los gobiernos nacionales y las agencias internacionales.

Las comunidades locales, especialmente en países de renta baja y media, tienen a menudo una extraordinaria capacidad para comprender los cambios veloces que se producen en las condiciones sanitarias locales, como los que ocurren durante una epidemia. Disponen de muchos mecanismos para asimilar nueva información y cambiar las prácticas locales rápidamente, y hacerlo es una buena inversión. Los antropólogos pueden desempeñar un papel en la mejora de la comunicación, pero el verdadero foco de la respuesta a una epidemia debería ser la comunidad local.

¿Cómo pueden los profesionales de la salud trabajar eficazmente con las comunidades durante una epidemia?

Hoy, en la mayor parte del mundo, los curanderos y sus prácticas coexisten con un uso generalizado de la medicina convencional. Las poblaciones locales tienen a menudo un gran conocimiento de los medicamentos, las intervenciones y la investigación en Occidente. Los profesionales de la salud de Occidente pueden sucumbir a la representación que hacen los medios de las zonas de epidemia como “corazones de las tinieblas” sanitarios. Para ser eficaces, necesitan colaborar con los trabajadores de la salud tradicionales como expertos sanitarios preocupados por algo más que la sola respuesta a una epidemia.

Los trabajadores de la salud tradicionales también están interesados – mucho más que los occidentales – en la gestión a largo plazo de las implicaciones de la epidemia, la incidencia general de la enfermedad y la mortandad, y el impacto en los sistemas sanitarios y en el medio ambiente. Los trabajadores de la salud occidentales están a menudo casi exclusivamente centrados en manejar los casos de epidemia, ignorando otras cuestiones sanitarias.

Cuando los trabajadores occidentales se encuentran con una oposición local, deberían saber que estas preocupaciones reflejan otras más complejas, como la credibilidad de la respuesta, la legitimidad del gobierno, los problemas económicos y medioambientales y las experiencias a nivel local con epidemias pasadas. Reflejan en la misma medida actitudes hacia enfermedades concretas como el Ébola o el Zika.

¿Cómo podemos asegurarnos de que una investigación se lleva a cabo de un modo ético y con tacto pero a la vez con la suficiente rapidez para controlar la enfermedad en las comunidades afectadas por un determinado brote?

Hay demasiados recursos destinados a reproducir estudios previos de ciencia social durante una emergencia, en vez de aprovechar la investigación ya existente en un escenario de epidemia. Consideremos el Zika. Se ha llevado a cabo una enorme cantidad de investigación antropológica sobre la interacción entre los sistemas nacionales de salud y la salud reproductiva en Sudamérica, especialmente en lo que respecta a temas sensibles desde el punto de vista ético y legal, como la maternidad, el aborto y la mortalidad infantil. Necesitamos hacer un mejor uso de lo que ya tenemos y destinar los recursos a llenar esas lagunas de conocimiento que tanto nos preocupan en estos momentos.

¿Qué cambio haría en el mundo para que estuviéramos mejor preparados para una epidemia?

Para que la respuesta a una epidemia fuera más rápida, más razonable, más eficaz y más sostenida por los datos, la investigación de calidad [basada en cualidades que pueden observarse pero no medirse numéricamente] debe tener la misma importancia que la investigación cuantitativa [basada en cifras y cosas que pueden medirse]. Las comunidades locales deben desempeñar el papel principal a la hora de conformar y cambiar las políticas de respuesta ante una epidemia. Establecer una plataforma permanente para la respuesta antropológica en casos de emergencia humanitaria y de epidemia ayudaría a conseguir esos objetivos.

Este artículo se ha publicado bajo una Creative Commons CC BY 4.0 licence y puede difundirse libremente con estas condiciones.

Se você gostaria de ler em Português , por favor contacte-nos em media.office@wellcome.ac.uk.

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